Psicología

¿Sentimos dolor cuando estamos inconscientes?

Dados los datos, es probable que las personas inconscientes (específicamente, las personas en un estado de conciencia mínima) experimenten dolor.

Una de las razones por las que el dolor es difícil de estudiar es que nuestra experiencia subjetiva del dolor (cómo se «siente» sentir dolor) y las manifestaciones físicas del dolor (los receptores del dolor y el reconocimiento del dolor por parte del cerebro) son diferentes. Después de todo, los animales tienen receptores del dolor, pero no sabemos si «sienten» el dolor de la misma manera que nosotros.

Curiosamente, la conciencia (y la autoconciencia) se consideraba un criterio importante para que un organismo «sintiera» dolor, razón por la cual los psicólogos pensaron que los niños no podían sentir ningún dolor durante mucho tiempo. ¡Imagina eso!

Ya que, por lo general, solo podemos saber si alguien tiene dolor y cuánto le preguntamos, pero ¿qué pasa cuando estamos inconscientes?

¿Qué dice la ciencia?

Una forma de explorar esta idea es preguntar a los cuidadores o asistentes que a menudo se ocupan del inconsciente. Cuando se preguntó a los médicos, en un estudio de 2009, si las personas en estado vegetativo o inconsciente podían experimentar dolor, el 56% de ellos dijo que sí, y el 68% de los paramédicos también estuvo de acuerdo.

Sin embargo, no podemos confiar completamente en su palabra. Históricamente ha sido imprudente sacar conclusiones de experiencias subjetivas de segunda mano, incluso si provienen de personas que consideramos expertas en el tema. Después de todo, la mente de uno puede ser engañosa. Cualquier respuesta puede confundirse con una respuesta al dolor. Para evitar caer en la misma trampa, debemos comenzar por observar la fisiología del cerebro e ir desde allí.

En un estudio de 2010 dirigido por Caroline Schnakers, cuyo equipo en Coma Science Group estudia el dolor, hizo una distinción entre cómo el cerebro recibe el dolor y cómo el objeto del dolor desaparece y responde a él. El cerebro puede recibir señales de dolor sin que la persona «sienta» o se comunique. Además, los investigadores distinguieron entre un estado vegetativo -determinado por una falta visible de respuesta a cualquier estímulo- y un estado de mínima conciencia, en el que se puede detectar alguna respuesta repetida a un estímulo.

Schnakers y su equipo mostraron tomografías PET de cerebros en los estados VS, MCS y saludable tomados de un artículo dirigido por Mélanie Boly. Estos escaneos sugieren que las personas inconscientemente responden al dolor en algún nivel.

Cómo funciona el dolor en el cerebro

El cerebro es un órgano complejo, por lo que no se pueden explicar todos los procesos del cerebro; hay demasiada información para manejar. Para hacer las cosas más manejables, los psicólogos suelen registrar las partes del cerebro que responden a ciertos estímulos y tratan de asignar ciertas funciones a las partes activadas en función del estímulo dado. Estos tienden a ser generalistas, ¡pero hacen el trabajo!

Aplicando la misma metodología, los científicos dividieron cualitativamente la experiencia del dolor en el cerebro en tres partes: la «cognitiva-evaluativa», la «motivacional-afectiva» y la «sensorial-discriminatoria», es decir, en términos más simples, nuestra respuesta emocional. siendo el dolor, cómo el dolor afecta nuestra motivación y la experiencia sensorial del dolor del cerebro, respectivamente. Lo que nos interesa es la experiencia del dolor por parte del cerebro y cómo lo percibe.

Diagrama vectorial esquemático de la estructura de la sección del cerebro humano.  Expresión educativa en ciencias médicas.

La parte del cerebro relacionada con el dolor está controlada en gran medida por partes del tálamo, la corteza frontal y las conexiones entre ellos (junto con otras partes del cerebro). El equipo de Schnakers también encontró una diferencia en cómo la parte sensorial-discriminatoria del cerebro respondía al dolor en pacientes en estado vegetativo frente a aquellos que estaban menos conscientes. En pacientes en estado vegetativo, la corteza parecía reaccionar fuertemente al dolor, ejecutando muchos procesos corticales, pero se observó una desconexión en las vías neurales entre el tálamo y la corteza y dentro de la corteza. En pacientes mínimamente conscientes, sin embargo, no se encontró tal desconexión. Además, hubo una clara activación del cingulado anterior -vinculada a la experiencia del dolor- que no se encontró en pacientes en estado vegetativo.

Conclusión

Dados los datos, es probable que las personas inconscientes (específicamente, las personas en un estado de conciencia mínima) experimenten dolor. Sin embargo, todavía no se están realizando suficientes investigaciones sobre el dolor, al menos no lo suficiente como para comparar cómodamente los niveles de dolor o incluso detectarlo en algunos casos.

Estudiar el mecanismo y la experiencia del dolor tiene consecuencias de gran alcance sobre cómo se debe tratar a los pacientes. Sin estimaciones precisas del dolor que experimentan los pacientes inconscientes, los médicos pueden correr el riesgo de administrar en exceso medicamentos para el dolor, los cuales son problemáticos. Administrar muy poco del medicamento corre el riesgo de lesionar al paciente, pero administrar demasiado corre el riesgo de sedarlo en exceso y provocar la pérdida de los síntomas cognitivos.

Mucho depende de tal investigación. El popular psicólogo Sam Harris, en su libro «El paisaje moral», argumenta que la objetividad moral secular se puede lograr una vez que podamos percibir y cuantificar correctamente el dolor (y el placer). ¡La carga de la ética secular está, por lo tanto, sobre los hombros de la Ciencia!

Detalle,De,Señora,Justicia,Imagen,Con,Escalas,Y,Diálogo ciego

Cristy

Somos entusiastas de los temas científicos, del estudio y el conocimiento. Traemos para ti los casos más curiosos de la ciencia y como pueden ayudarte. Preguntas y respuestas que quizás alguna vez te has hecho, están aquí.

Publicaciones relacionadas

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.

Botón volver arriba