Astrofísica

Estrellas circumpolares: ¿hay estrellas que nunca se ponen?

Hay ciertas estrellas, llamadas Circumpolar Stars, que nunca salen o nunca salen, dependiendo de la parte del mundo en que las mires.

Cada vez que nuestro Sol o Luna pasa por debajo del horizonte, decimos que se ha puesto. En el cielo nocturno, vemos miles de estrellas moviéndose lentamente sobre el lienzo negro del espacio. Todos hemos visto bellas imágenes del cielo nocturno en las que podemos trazar las trayectorias de estas estrellas como rayas blancas sobre el negro infinito. Estos caminos nos muestran cuándo y dónde salió la estrella y dónde se pondrá.

Sin embargo, esa es la pregunta, ¿hay estrellas que nunca se ponen? ¿Hay estrellas que siempre permanecen en el cielo, sin importar cuándo miremos hacia arriba? Y si es así, ¿cuáles son y qué hace que nuestro particular rincón del cielo sea tan querido?

¿Se mueven las estrellas o nos movemos nosotros?

En primer lugar, cuando hablamos del movimiento de las estrellas en el cielo nocturno, debemos entender si estamos hablando de las estrellas que se mueven en el espacio o de otra cosa que hace que parezca que se están moviendo.

Antes de que Copérnico y Galileo presentaran el modelo heliocéntrico del universo, creíamos que el Sol, la Luna y todos los demás cuerpos celestes se movían alrededor de la Tierra. Se creía que el movimiento del sol en el cielo alrededor de la Tierra era la causa de la salida y puesta del sol.

Ahora sabemos que este no es el caso. Entendemos que el Sol se pone y sale debido al movimiento de la Tierra alrededor de sí misma. Y esto es cierto para todo lo demás que vemos en el cielo nocturno. Incluso las estrellas que vemos moverse por el cielo se ven afectadas visualmente por la rotación de la Tierra.

Dicho esto, esto no significa que los objetos en el cielo, incluidas las estrellas, no se muevan también en el espacio. Todos los objetos que vemos se mueven en el espacio, pero los cambios diarios que vemos en su lugar no se establecen principalmente por su propio movimiento.

Imagínate sentado en un carrusel. Cuando estás sentado allí y el carrusel comienza a moverse, sientes que todas las demás personas que están a tu alrededor se están moviendo, pero en realidad no es así.

Dado ese ejemplo, podemos entender que todas las estrellas que vemos en el cielo, al igual que el Sol y la Luna, salen y se ponen debido a la rotación de la Tierra. Sin embargo, eso nos lleva de nuevo a la misma pregunta: ¿hay estrellas que no se ponen? Y si es así… ¿cómo?

¿Cómo se ponen o no salen ciertas estrellas en el cielo nocturno?

Discutimos cómo la rotación de la Tierra puede hacernos sentir como si las estrellas en el cielo estuvieran saliendo y poniéndose. Ahora, imagina salir en una hermosa y oscura noche. Tienes tu cámara y trípode contigo. Pones la cámara en un trípode y te sientas junto a ella, captando una gran escena. La mejor manera de tomar fotografías de una noche tan hermosa es usando un método de exposición prolongada, que le permite ver la racha de estrellas en el cielo nocturno.

Cuando haya terminado de tomar la fotografía y admirar el producto final, verá líneas que se mueven por el cielo, que trazan los caminos de las distintas estrellas. Hay algo interesante e inmediatamente perceptible en muchas de estas rayas… se mueven en círculos.

Este ejercicio muestra que hay muchas estrellas que pasan bajo el cielo a medida que la Tierra gira, pero hay muchas otras estrellas que forman círculos en el cielo nocturno, lo que significa que nunca se ponen. Se llama .

Pero, ¿por qué no se ponen y salen como las otras estrellas? Para entender eso, volvamos a nuestro ejemplo del carrusel.

Cuando miras a las personas que están a tu alrededor, las ves una vez y luego tienes que hacer un círculo completo antes de volver a verlas. Si tu visión periférica fuera el «espacio», este sería como ellos «posición» y «alzado».

Sin embargo, si alguien estuviera parado encima del carrusel, esa persona nunca dejaría su visión periférica. Esto es exactamente lo que sucede con las estrellas circumpolares.

Las estrellas de la cuenca generalmente están relativamente altas sobre el cielo, por lo que incluso cuando la Tierra gira sobre sí misma, permanecen en nuestra visión. En lugar de hacer rayas en el cielo que va por debajo de nuestro horizonte, solo hacen círculos, como se puede ver en muchas imágenes.

¿Cómo saber si una estrella está circunscrita?

Si ves una estrella como Circumpolar o no, depende de tu ubicación en la Tierra. Si estuvieras en el polo norte de la Tierra, encontrarías todas las estrellas circunscritas. Todas estas estrellas darían vueltas alrededor de Polaris, que nunca se movería de su lugar.

Cuanto más nos alejamos de los polos, menos estrellas circunscritas vemos. Es posible determinar si una estrella está o no circunscrita por las coordenadas tanto de la estrella como del observador. Una de las coordenadas importantes que se utilizan para marcar la posición de las estrellas en el cielo es . En términos simples, la declinación da el ángulo en el que la estrella está desde el ecuador del sistema de coordenadas. Esto indica qué tan alto o bajo está una estrella en el cielo.

Si la declinación es alta, entonces la estrella está hacia los polos, y si la declinación es baja, entonces la estrella está hacia el ecuador.

Del mismo modo, necesitamos saber si el observador se encuentra más cerca de los polos o del ecuador, y para ello usamos . Al igual que la declinación, la latitud es menor hacia el ecuador y mayor hacia los polos. Una vez que tenemos estas dos coordenadas, podemos determinar que la estrella es una cuenca si cumple la ecuación:

Si quieres un pequeño refrigerio para tu cerebro, puedes identificar las coordenadas de algunas estrellas en tu cielo nocturno, así como tu propia latitud, ¡y descubrir cuántas de esas estrellas son Circumpolares!

Conclusión

Las estrellas periféricas son las estrellas en el cielo que nunca pasan por debajo del horizonte, incluso cuando la Tierra gira. Cuanto más cerca estemos de los polos, más estrellas circumpolares podremos ver.

Cristy

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