Ciencias de la Tierra

¿Por qué hay tantos cañones en el desierto de los Estados Unidos?

Muchos cañones se encuentran en los desiertos de los Estados Unidos debido a la alta tasa e intensidad de la meteorización y la erosión de la meseta. Estas mesetas son regiones semiáridas y áridas con poca vegetación, haciéndolas más susceptibles a la erosión por los elementos de la naturaleza.

Este podría ser el primer nombre que te viene a la cabeza cuando escuchas la palabra «cañón».

Todos leemos sobre cañones en nuestros libros de texto de geografía, ¿verdad? Nuestras impresiones de los cañones incluyen hermosas mesetas de crestas y un río que fluye a través del valle.

Ahora, profundicemos para comprender qué es un cañón, así como dónde y cómo se forman y se encuentran.

Un cañón es un valle erosionado con lados muy empinados con acantilados rocosos casi verticales. El término garganta se usa a menudo como sinónimo de cañón, pero generalmente se refiere a una característica más pequeña y estrecha.

¿Cómo se forma un cañón?

Los cañones se clasifican según los métodos de su formación.

Un cañón de río, también conocido como desfiladero de río, es el tipo de cañón más familiar. La fuerza del agua del río erosiona el lecho del río hasta una profundidad considerable. El sedimento del lecho del río se mueve río abajo, creando un canal angosto y profundo.

Hell’s Canyon, el cañón de río más profundo de América del Norte, abarca un área vasta y aislada con variaciones significativas en geografía, temperatura y vegetación.

Procesos como la meteorización y la erosión también afectan el desarrollo de los cañones. Durante el invierno, el agua se filtra por las grietas de la roca. Esta agua eventualmente se congela debido a las bajas temperaturas de las regiones áridas. El ensanchamiento de las grietas causado por la expansión molecular del agua puede causar la erosión de fragmentos y capas de roca. Durante los fuertes aguaceros, el agua corre por las grietas, erosionando aún más las rocas y piedras. Por lo tanto, el cañón se vuelve más ancho en la parte superior que en la parte inferior, debido a que más rocas se desmoronan, caen y se acumulan.

Canyon De Chelly en Arizona es un ejemplo de un cañón formado por la erosión y la meteorización continuas.

La acción tectónica también puede ser responsable de la formación de cañones. El movimiento de las placas tectónicas bajo la corteza terrestre, que se desplazan constantemente y chocan entre sí, puede cambiar el paisaje de una región. La actividad tectónica a veces puede hacer que parte de la corteza terrestre se eleve a un nivel más alto que la tierra circundante. Este tipo de levantamiento se conoce como levantamiento tectónico. Se pueden formar mesetas y montañas como resultado del levantamiento tectónico. Los cañones se forman cuando los ríos y los glaciares se erosionan a través de las regiones montañosas, dejando profundas gargantas.

El Gran Cañón es el resultado de un levantamiento tectónico que ocurrió hace aproximadamente 40 a 80 millones de años. El cañón que vemos ahora es obra del río Colorado, que se adentra profundamente en el terreno de Arizona.

¿Por qué se encuentran los cañones en los desiertos?

Ahora bien, ¿por qué la mayoría de estos cañones se encuentran en desiertos? Vemos que dos de los tres tipos de cañones son el resultado de la meteorización y la erosión por diferentes elementos de la naturaleza. Incluso los cañones formados por levantamiento tectónico están sujetos a la meteorización. Este fenómeno de erosión durante siglos creó los cañones profundos y hermosos de hoy.

Sin embargo, esto no explica por qué los cañones suelen encontrarse en los desiertos. Para entender esto, debemos recordar algunos pasajes de nuestros libros de texto de ciencias de grado 5. ¿Recuerdas cómo se mencionó que el desgaste mecánico de los elementos de la naturaleza es muy visible en las regiones áridas, incluidos los desiertos? ¿Porqué es eso?

La respuesta está en el mismo libro de texto. Las regiones áridas tienen poca vegetación para ayudar a unir el suelo. Por lo tanto, la capa delgada del suelo se erosiona y el lecho rocoso a menudo queda expuesto. Este lecho rocoso ahora está sujeto a precipitaciones, cambios diarios en la temperatura de la superficie y cuñas de hielo durante los meses de invierno. Todos estos fenómenos normales tienen el potencial de erosionar las rocas expuestas. En las regiones más secas, la naturaleza expuesta y erosionada de la roca facilita que los ríos corten la piedra a medida que pasan por estas áreas.

La mayoría de los desiertos de los Estados Unidos se encuentran en tierras altas y mesetas, en las laderas de las montañas. El lado de sotavento de un altiplano, también conocido como área de sombra de lluvia, es el lado del altiplano que recibe poca lluvia y, a menudo, experimenta condiciones climáticas altas o semiáridas. El levantamiento tectónico en esa región suele ser responsable de la creación de estas tierras altas y mesetas. Ahora, uno puede preguntarse cómo un río llegó al medio del desierto para erosionar la meseta. Estos ríos se originan en las cadenas montañosas que dan sombra al altiplano y cortan las rocas de las tierras altas, creando paredes rocosas escarpadas con crestas.

¡Ahora podemos entender por qué muchos desiertos en los Estados Unidos están decorados con estos increíbles cañones!

A pesar de que estas tierras son regiones altas, los ríos provenientes de las cordilleras añaden belleza adicional a la imagen de los cañones incrustados en nuestra mente.

Cristy

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