Astrofísica

¿Por qué los astrónomos están fascinados con la luna Encelado de Saturno?

Debajo de la gruesa superficie de hielo de Encelado, hay un océano que podría albergar un entorno habitable, lo que lo hace interesante para los científicos.

Enceladus es la sexta luna más grande de Saturno (de 83 lunas), mide solo 500 kilómetros de diámetro. Fue descubierto por William Herschel en 1789 y, a pesar de breves sobrevuelos durante las misiones Voyager de la NASA, aún se sabía poco sobre la luna en la década de 1980. Sin embargo, las imágenes tomadas durante el vuelo mostraron que Encelado guarda muchos secretos, lo que atrajo el interés de los científicos, aunque la pequeña luna ya se encuentra cerca del planeta más atractivo de nuestro sistema solar.

Así como se descubrieron las primeras seis lunas de Saturno, el hijo de Herschel le puso el nombre de un gigante griego, ya que «Saturno» en la mitología griega es «Cronus», el líder de los Titanes (Cronus es el nombre que también es una de las lunas de Saturno) . Además, las características geológicas de Encelado llevan el nombre de personas, personajes o lugares, como Aladdin, Alibaba y Samarkand Sulci.

Un avance rápido hasta 2005, cuando la nave espacial Cassini fue enviada en una misión para explorar Saturno y su sistema de varias lunas. Afortunadamente, Cassini pudo proporcionar a los científicos los datos que necesitaban sobre Encelado. Los magnetómetros a bordo de la nave espacial detectaron una atmósfera que empujaba contra el campo magnético de Saturno, lo que sugiere que la luna está liberando gas.

Esto despertó el interés de la comunidad científica, ya que habían descubierto algo que nunca antes habían visto; secretos del gélido Encelado.

Dentro de Encelado

Enceladus tiene principalmente hielo fresco y extremadamente limpio que cubre su superficie. ¡Cinco terrenos distintos se extienden por su superficie, incluida una de las superficies más suaves jamás observadas en nuestro sistema solar!

Algunas regiones tienen una gran cantidad de cráteres, lo que indica una superficie más antigua, mientras que otras tienen surcos que parecen estar libres de cráteres, lo que sugiere que son más recientes. Por lo tanto, debe haber «Volcanismo de Agua», que permita la renovación continua de las superficies dañadas. ¡Es como si la Luna siempre se estuviera reparando a sí misma! Por lo tanto, se considera geológicamente activo, con un mundo lleno de océanos salados escondidos bajo su cubierta helada.

Debido a su gruesa capa de hielo, Encelado es el cuerpo más reflectante del sistema solar, por lo tanto, el cuerpo más brillante (después del sol, por supuesto). Debido a que refleja tanta luz solar, significa que la temperatura del mediodía es de -198 grados centígrados, lo que la convierte en la Luna más fría de Saturno.

Comportamiento cósmico y actividad interna (Plumas)

Enceladus orbita a Saturno en una órbita elíptica y realiza una danza cósmica con la otra luna de Saturno, Dione. Como resultado, está sujeta a la atracción gravitatoria de Dione y, por supuesto, del mismo Saturno. Estas interacciones bruscas crean un fenómeno conocido como deformación de marea, que obliga a las grietas de la «Franja del Tigre» en el Polo Sur a contraerse y relajarse constantemente a medida que se acerca y se aleja de Saturno. El movimiento similar a un músculo de estas grietas hace que los productos químicos y los gases sean expulsados ​​​​de la gruesa superficie de hielo de la luna a unos 1300 km/h.

Esas columnas expulsadas de Encelado eventualmente son atraídas por la gravedad de Saturno, para convertirse en parte de su anillo E. Cassini pudo recolectar muestras de las partículas del penacho porque son arrojadas constantemente desde Enceladus. Los datos de la nave espacial mostraron una sorprendente similitud con los químicos presentes alrededor de los respiraderos hidrotermales en la Tierra, ubicados en las profundidades del océano donde la luz del sol no llega.

Posible habituación

En la Tierra, estos respiraderos generan enormes cantidades de energía térmica y productos químicos orgánicos, lo que permite que prospere un ecosistema rico y diverso. ¡Algunas teorías incluso sugieren que pudo haber sido el primer lugar en la Tierra donde se desarrolló la vida! Esto es lo que hace que Enceladus sea tan interesante. Después de 4 años de investigación, se ha descubierto más evidencia de un entorno potencialmente habitable debajo de la superficie congelada de Enceladus.

Los cristales de sílice, el dióxido de carbono, los grandes volúmenes de metano y el hidrógeno molecular (H2) contribuyeron a la hipótesis de que existen algo así como respiraderos hidrotermales dentro de un océano global debajo y debajo de la superficie de la pequeña luna.

Además, los científicos han tratado de desarrollar explicaciones alternativas de por qué existen estos químicos en Enceladus, pero ninguna de estas hipótesis es adecuada. Los respiraderos hidrotermales fueron la única explicación plausible para los químicos encontrados en las columnas de Encelado.

Nota: Esto no implica que exista vida en Enceladus, pero que la vida puede evolucionar o prosperar en su entorno.

Conclusión y más investigación

Si hay algo como estos respiraderos en Enceladus, hay una mayor posibilidad de que la vida pueda existir o desarrollarse en esta pequeña y fría luna de hielo que está llena de misterios asombrosos. Esto convierte a Encelado en uno de los candidatos más prometedores para albergar vida extraterrestre. El siguiente paso, según la NASA, es lanzar misiones enteramente dedicadas a la búsqueda de firmas biológicas en Encélado.

Como resultado, Cassini ha dado permiso a la humanidad para buscar vida en esta pequeña y enigmática luna. ¿Qué podría esconderse bajo la gruesa capa de hielo?

Cristy

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