Astrofísica

¿Puede la gravedad de la Tierra destrozar la Luna?

La Luna ha sido la compañera de la Tierra durante millones de años. Aunque es casi seguro que seguirá siendo así, la gravedad de la Tierra tiene una forma de destruirlo.

La Luna ha sido la compañera constante de la Tierra durante millones de años y, sin embargo, a menudo olvidamos las muchas formas en que afecta a la Tierra. Es responsable de varios fenómenos que ocurren en la superficie terrestre, como las mareas, los patrones climáticos, la estabilización de la rotación de la Tierra, etc.

También sabemos que se está alejando lentamente de nosotros. Aunque parece que finalmente escapará de la gravedad de la Tierra, la predicción es que el Sol se hinchará hasta convertirse en una gigante roja y se tragará a ambas antes de que eso suceda.

Sin embargo, a medida que la Luna parece más pequeña y el Sol se vuelve más grande, los eclipses solares totales casi con seguridad serán cosa del pasado.

Sin embargo, consideremos otra situación. ¿Es posible que la gravedad de la Tierra destruya la Luna? ¿Qué condiciones se requerirían para que eso sucediera?

Para responder a esta pregunta, debemos comprender el concepto del límite de Roche y cómo es relevante para encontrar el punto donde la gravedad comienza a separar los objetos en el espacio.

Límite de Roche y fuerzas de marea

Para comprender mejor el concepto del límite de Roche, debemos aclarar qué son las fuerzas de marea y cómo se relacionan con esta discusión.

Las fuerzas de marea surgen debido a dos valores diferentes de fuerzas gravitacionales en diferentes puntos de un mismo cuerpo.

Consideremos primero el sistema Tierra-Luna. Un punto de la superficie de la Luna que esté más cerca de la Tierra tendrá una fuerza gravitatoria mayor que otro punto más alejado de la superficie de la Tierra. Además, la fuerza gravitacional neta en su polo norte apunta hacia abajo, hacia su núcleo, mientras que la fuerza en el polo sur apunta hacia arriba.

El efecto neto de estas diferencias y anomalías es que la luna se alarga ligeramente a lo largo de su ecuador y se expande a lo largo de los polos. La Luna y el Sol tienen una influencia similar en la Tierra. Como resultado de esto, la Tierra se estira y empuja a lo largo de su ecuador y los polos, respectivamente.

Ahora, en cuanto al Límite de Roche, es la distancia mínima desde un planeta a la que cualquier objeto más pequeño (como una luna, un asteroide, etc.) puede acercarse sin ser desgarrado por sus fuerzas de marea. Si este objeto cruza el límite de Roche del planeta, la gravedad del planeta lo romperá en muchos fragmentos diminutos.

Cuando un objeto está dentro del límite de Roche de un planeta, la diferencia en las fuerzas gravitatorias entre los extremos opuestos de ese objeto es lo suficientemente grande como para superar la fuerza que mantiene a ese objeto unido. Podemos decir que cuando ese objeto está dentro de los límites del planeta Roche, el efecto de la marea es lo suficientemente fuerte como para romperlo.

Hay muchos casos en nuestro sistema solar en los que los objetos han entrado en el límite de Roche del planeta y, como resultado, los han dividido.

Los famosos anillos de Saturno pueden haberse originado de esa manera, a partir de una luna o algún otro objeto grande que podría haber cruzado su límite de Roche y destruirlo en el proceso. Los anillos de Saturno están dentro de ese límite, lo que sugiere que pueden provenir de una luna que se acercó demasiado.

Otro ejemplo fue cuando el cometa Shoemaker-Levy 9 fue destruido en más de 20 fragmentos por los efectos de las mareas gravitatorias de Júpiter. El cometa ya estaba extinto cuando fue descubierto en 1993. Otras observaciones mostraron que el cometa ingresó al límite Roche de Júpiter en julio de 1992. Todos los fragmentos del cometa fueron removidos a Júpiter en julio de 1994.

Hasta ahora, hemos estado describiendo el límite de Roche desde una perspectiva planetaria. Sin embargo, la realidad es que cada objeto del universo tiene su propio límite de Roche. Cada estrella, planeta, luna y agujero negro tiene su propio límite de Roche.

Otro punto a tener en cuenta es que los humanos, los animales, las plantas, los satélites y cualquier otro objeto similar, mientras estén dentro del límite de Roche de la Tierra, no se desintegrarán. Puede haber dos razones para esto.

Una de las razones es que el límite de Roche se aplica a los objetos gravitantes. Los animales y las plantas se mantienen unidos por enlaces químicos que surgen de una fuerza electromagnética. Por lo tanto, el límite de Roche no es aplicable aquí. Además, la atracción gravitacional entre ellos y la Tierra es muy pequeña y, en tales casos, los efectos de las mareas serían demasiado débiles para hacer algo.

¿Será destruida la Luna?

Después de discutir cómo la gravedad puede desintegrar objetos, podemos ver las posibilidades de una situación en la que la gravedad de la Tierra separe la Luna. Nuestras mediciones actuales del alcance del láser muestran que se está alejando de la Tierra a una velocidad de 3,78 cm por año. Entonces, si las cosas están como están, la respuesta obvia es que la gravedad de la Tierra no la romperá.

Pero supongamos que consideramos un escenario en el que algún objeto interestelar masivo llega e impacta el sistema Tierra-Luna, haciendo que la Luna se acerque mucho más a la Tierra. En este caso, probablemente se disolvería después de entrar en el límite de Roche de la Tierra. Si eso sucede, la Tierra desarrollaría un sistema de anillos similar al de Saturno.

Dicho esto, este no es necesariamente el único caso. Si la Luna entra demasiado rápido, golpeará la Tierra directamente, porque no habrá tiempo suficiente para que la gravedad de la Tierra la descomponga. Esto acabaría con la mayor parte de la vida en la Tierra. Esta situación es similar a la formación de la Luna en primer lugar. Hace miles de millones de años, un planeta similar a Marte (a menudo llamado Theia) chocó con la Tierra y la Luna se formó a partir de los escombros que quedaron después del impacto.

Sin embargo, es posible que incluso en el caso anterior, grandes fragmentos de la Luna hubieran golpeado la Tierra, causando grandes daños a todas las formas de vida y las condiciones climáticas durante miles de años.

Palabras finales

En resumen, parece muy probable que la Luna sea destruida por la gravedad de la Tierra. Para que eso suceda, se necesitarían situaciones muy extrañas o inusuales. Aunque no es seguro que esto suceda, las consecuencias serían muy difíciles para la vida en la tierra si sucediera.

Es mejor que la Tierra y la Luna se queden exactamente como están. Su relación es responsable de las mareas oceánicas y de controlar las tasas de rotación, inclinación y clima de la Tierra. Si la luna no existiera, algunos eventos naturales en la Tierra serían mucho más extremos. Las temperaturas variarían mucho y las glaciaciones se volverían más frecuentes.

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Cristy

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