Ciencias de la Tierra

¿Qué es la escala de tiempo geológico y cómo se usa?

La escala de tiempo geológico compila la historia de la Tierra como un «calendario». Une en una escala el período que comienza con la creación del planeta y el momento presente.

El cumpleaños de tu mejor amigo es el próximo mes. Sus vacaciones de invierno comienzan la semana que viene y ayer no acudió a su cita con el dentista. ¿Cómo recuerdas todas estas fechas importantes en tu vida?

¡Usas un calendario! Marcas todas las fechas según tu elección y organizas tu tiempo en consecuencia.

Ahora imagine a un geólogo trabajando con datos que sucedieron hace millones de años. El calendario que usamos hoy puede no ser una opción adecuada para marcar cada episodio del tiempo geológico. ¡Piensa en el inconveniente de marcar la aparición de organismos unicelulares y la extinción de los dinosaurios en el mismo calendario!

La necesidad de organizar la historia geológica y correlacionar eventos geológicos a escala global dio origen a la escala de tiempo geológico. Los comités internacionales ahora deciden qué divisiones de tiempo geológico se reconocen oficialmente.

La GTS (Escala de tiempo geológico) divide la historia de la Tierra según los diferentes tipos de vida que han existido en diferentes puntos desde la formación del planeta.

¿Cuál es la base de la Escala de tiempo geológico (GTS)?

Los primeros geólogos utilizaron principios simples para datar los estratos rocosos. El médico danés Nicholas Steno (1638-1687) explicó cómo la posición de una capa de roca puede ser útil para mostrar la edad relativa de esa capa. Desarrolló tres ideas principales que sirven como piedra angular de la ciencia contemporánea de la estratigrafía.

William Smith se dio cuenta en 1793 de que los fósiles podían ser una herramienta extremadamente poderosa para determinar las edades relativas de los estratos sedimentarios. Llamó a su famosa teoría el «principio de la sucesión de pendientes».

Más tarde, la publicación de El origen de las especies de Charles Darwin en 1859 fue fundamental para proporcionar a la paleontología una sólida base teórica. Los geólogos han llegado a comprender que los fósiles encontrados en cada capa de sedimento deben reflejar las especies que florecieron durante la formación de esos depósitos. A medida que los organismos evolucionan gradualmente con el tiempo, esto sentó las bases para el primer GTS.

Los geólogos del siglo XX comenzaron a utilizar métodos de datación por isótopos para determinar las edades correctas de eventos significativos.

¿Cómo se divide el GTS?

El tiempo geológico se divide en fragmentos de tiempo discretos y comprensibles.

Las eras son las divisiones básicas del GTS. La raíz de la palabra «zoic» es «zoo», que significa animal. Las tres eras reconocidas son la Era Paleozoica, que contiene registros rocosos de vida antigua, la Mesozoica para la vida media y la Cenozoica, que representa formas de vida más nuevas. Estas divisiones muestran cambios significativos en la composición de la fauna antigua, con cada era distinguida por el dominio de un determinado grupo de animales.

Las Eras más grandes se dividen en períodos, y esos períodos se dividen en Eras más pequeñas, que a su vez se dividen en edades. Esto se hace de acuerdo con modificaciones significativas encontradas en las formas de vida.

La división de la escala de tiempo geológico es mayor que la era. Fue desarrollado para reflejar la rica historia de la época precámbrica. Se basa en las edades isotópicas de meteoritos y rocas terrestres. Actualmente se aceptan cuatro clientes. El eón de Haden marca la formación de la Tierra hace unos 4560 millones de años. Las otras dos divisiones son los Eones Arcaico y Proterozoico.

El período precámbrico representa alrededor del 90% del tiempo geológico y es desconocido para nosotros. Es el intervalo de tiempo más antiguo y más largo. Los primeros fósiles de esquisto como evidencia de vida visible se descubrieron a principios del período Cámbrico. Esos restos orgánicos datan de hace 542 millones de años y representan el comienzo de la era Fanerozoica.

La jerarquía GTS incluye edades, eras, períodos, períodos y edades, de mayor a menor.

¿Qué representan los límites del GTS?

Los límites de varias secciones del GTS representan una importante disciplina de masas. Representan el breve intervalo de tiempo en el que muchas especies desaparecieron del registro fósil y después del cual surgieron varias especies nuevas.

Por ejemplo, el límite Pérmico-Triásico marca el episodio de extinción conocido como la «Gran Muerte», que ocurrió hace 251,4 millones de años. Se ha descrito como la «madre de la extinción masiva» porque es el único evento conocido que acaba con especies de insectos, así como con hasta el 96% de las especies marinas y el 70% de los vertebrados terrestres.

Otro evento de gran importancia cae en el límite Cretácico-Traciario (K/T). Esto marca el comienzo del Terciario y la Era Cenozoica, y el final del período Cretácico y la Era Mesozoica, hace unos 65,5 millones de años. El último de los dinosaurios se perdió, junto con dos tercios de las otras especies en la tierra como resultado del impacto masivo de un asteroide en Chicxulub.

¿Dónde mentimos?

Estamos viendo la época del Holoceno del período Neógeno en la era Cenozoica. Holoceno significa «completamente nuevo». El Holoceno contiene toda la historia humana documentada, incluido el auge y la caída de todas las civilizaciones de las que haya oído hablar. Algunos expertos argumentan que la época del Holoceno ha terminado y que ahora estamos viviendo en la época del Antropoceno.

La pérdida actual y crítica de biodiversidad a nivel mundial debido a la interferencia humana ya se ha denominado la extinción del Antropoceno, la sexta extinción masiva más grande.

La línea de tiempo geológica no solo refleja el pasado, sino que también nos conecta con la increíble historia de nuestro planeta y nos hace darnos cuenta de que, de hecho, ¡estamos viviendo en medio de la historia hoy!

Cristy

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