Botánica

¿Qué es un lirio cadáver y por qué es la flor más grande y apestosa de la Tierra?

¡Rafflesia es la flor más grande del mundo, pesa alrededor de 7 kg y puede crecer más de un metro de ancho! Esta flor libera sustancias químicas, como el azufre, que imitan el olor de la carne podrida, de ahí su otro nombre común: el lirio del cadáver o la flor del caldero.

Tu aventura comienza como cualquier otro viaje. Estás con grandes amigos, lleno de una actitud positiva y tus mochilas están llenas de alimentos y suministros. Tu viaje te llevará a lo profundo de los bosques de Indonesia, donde podrás ver toda la belleza que la naturaleza tiene para ofrecer. Sin embargo, mientras camina hacia adelante, comienza a oler un leve olor a lo que solo puede describirse como… muerte.

Sin avanzar, continúas hacia una flor realmente enorme y hermosa que ves a lo lejos, pero cuanto más te acercas, peor se vuelve el olor pútrido. Cuando finalmente ves la hermosa flor cerca, el hedor es tan abrumador que tienes que respirar a través de tu camisa. Para ti, el olor viene del interior de la flor. Sin saberlo, ¡has descubierto el lirio de cuerpo raro y extremadamente extraño!

Esta es Rafflesia arnoldii, conocida como el lirio del cadáver o la flor del cadáver. A menudo se confunde con otra ‘flor de cadáver’ llamada Titan arum, que huele a cadáver, pero a diferencia de Rafflesia, Titan arum se compone de muchas flores diminutas.

Esta flor misteriosa se puede encontrar en las selvas tropicales del sudeste asiático y es una de las tres flores nacionales de Indonesia.

¿Por qué Rafflesia arnoldii es tan especial?

Rafflesia Es la flor más grande del mundo, pesa alrededor de 7 kg y puede crecer más de un metro de ancho. Esta planta no solo huele asqueroso, sino que también es un parásito que no tiene tallo, raíces ni hojas, ¡todo lo que suele definir a una planta! Esta chinche apestosa también carece de cloroplastos, lo que la convierte en una de las pocas plantas que no puede realizar la fotosíntesis. En cambio, los miembros de Rafflesia se dedicaron a la delincuencia y robaron todos los nutrientes que necesitaban de otras plantas.

Dependen de plantas como tetrastigma vides para sobrevivir, porque no pueden hacer la fotosíntesis y producir su propia energía. Como solo florecen durante unos días (3-5 días), han desarrollado un sistema de reproducción bastante extraño.

¿Por qué es tan apestoso?

A diferencia de ti y de mí, miembros de Rafflesia muy bueno en el engaño. Han desarrollado una herramienta hábil para atraer insectos para ayudar en la polinización. Esta flor libera sustancias químicas similares al azufre que imitan el olor de la carne podrida, de ahí su otro nombre común: lirio de cadáver o flor de cadáver. Este mal olor aplaza el comportamiento pensando que se dirigen hacia los cadáveres de animales grandes.

Algunos científicos creen que el gran tamaño de la flor ayuda a atrapar a las moscas por un corto tiempo, lo que aumenta las posibilidades de polinización. Las flores también producen suficiente calor para ayudar a imitar la carcasa, y su gran tamaño permite la regulación del calor.

Otra cosa especial de estas flores es que su polen parece moco. El polen de la especie Rafflesia es un lodo pegajoso que se seca en la parte posterior de las moscas, lo que facilita que los insectos lo transporten largas distancias para la polinización. Esto aumenta las posibilidades de fertilización, ya que las flores solo florecen durante un corto período de tiempo.

¿Estas plantas roban ADN?

Si pensabas que estas plantas no podían volverse más extrañas, abróchate el cinturón, ¡porque también roban el ADN de su huésped!

Charles Davis es profesor en la Universidad de Harvard Herbaria que está interesado en descubrir detalles sobre la ascendencia de Rafflesia. Davis y sus colegas descubrieron que ciertas especies de Rafflesia tienen genes relacionados con sus plantas huésped. Este fenómeno se llama transferencia horizontal de genes, o el intercambio de genes sin sexo. De hecho, los genes del huésped constituyen casi el 50 % del ADN mitocondrial de las flores.

Esto es particularmente interesante, ya que pocos organismos complejos pueden exhibir un grado tan alto de parasitismo. Todavía no está claro por qué hacen esto. Tal vez le dé una ventaja de supervivencia sobre sus competidores que pueden llegar lo suficientemente alto como para sentir el sol.

Davis propuso otra hipótesis mientras hablaba de Rafflesia para la revista Harvard. Sugiere que los genes robados pueden ayudar al cuerpo del lirio a esconderse del sistema inmunológico de sus víctimas.

Estas plantas también se deshacen de genes no deseados. Molina y sus colegas investigaron otras especies Rafflesia en su estudio de 2014 publicado en Molecular Biology and Evolution. dijeron que si Rafflesia lagascae ha perdido partes de su genoma de cloroplasto. Davis confirmó este hallazgo en otro estudio independiente publicado en Current Biology. Rafflesia probablemente perdió estos genes debido a una vida delictiva y ya no usa los cloroplastos para la fotosíntesis y la producción de energía porque no los necesita.

Palabras finales

El Corpse Lily es una planta extremadamente solitaria que continúa fascinando a los científicos con su capacidad para robar y mantener durante años. Desafortunadamente, su número está disminuyendo y se deben hacer esfuerzos para preservarlos. A pesar de ser un parásito y una planta muy extraños, ¡Rafflesia aún puede enseñarnos mucho más sobre genómica y ayudarnos a descubrir los secretos de nuestro propio ADN!

Cristy

Somos entusiastas de los temas científicos, del estudio y el conocimiento. Traemos para ti los casos más curiosos de la ciencia y como pueden ayudarte. Preguntas y respuestas que quizás alguna vez te has hecho, están aquí.

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