Botánica

¿Qué usarán las algas para nosotros en el futuro?

Los investigadores están experimentando con algas como fuente de combustible sostenible, por ejemplo, en forma de biocombustible, y respondiendo preguntas sobre cómo podría mejorar nuestro enfoque médico para ciertos problemas.

Las algas son algunos de los seres vivos más antiguos del planeta. Las cianobacterias, o algas verdeazuladas, utilizan la luz solar para producir energía. Este proceso se conoce comúnmente como fotosíntesis y todo comenzó con estas revolucionarias algas. Pero, ¿cómo pueden ayudarnos estas criaturas de edad en el futuro? Las algas tienen un enorme potencial sin explotar que podría ayudarnos a generar energía, actuar como medicina e incluso funcionar como fuente de nutrición. Antes de entrar en eso, echemos un vistazo más de cerca a las algas.

¿Qué son las algas?

Las algas se refieren a un gran grupo de organismos que no están muy relacionados genéticamente. También fueron los primeros organismos en realizar la fotosíntesis. Algunas parecen plantas avanzadas, con estructuras similares a hojas unidas a un tallo; la mayoría de las algas, sin embargo, son microscópicas. Son estas microalgas las que podrían ser muy útiles en el futuro, pero primero, investiguemos cómo las algas son útiles para nosotros ahora.

Cómo usamos las algas hoy

Además de proporcionar a la tierra alrededor del 70% de su oxígeno, las algas han sido una importante fuente de alimento para los humanos durante generaciones. La industria de alimentos y bebidas usa algas de muchas maneras, desde cosas simples como el sushi, ¡hasta hacer mantequilla! Además, estamos investigando su uso en la industria farmacéutica para sintetizar varios compuestos bioactivos, que pueden ayudar en la salud y la nutrición.

Hoy, estamos a la vanguardia de una gran innovación. Las algas ya no se utilizan directamente como alimento. Las algas ahora están siendo reconocidas por su potencial, ¡como una herramienta creativa!

Las plantas son la principal fuente de alimento en cualquier cadena alimentaria y son siempre la columna vertebral de la cadena. Esto significa que hacen los ingredientes básicos para todo lo que está por encima de ellos. Es importante destacar que pueden hacer esos ingredientes básicos (carbohidratos, vitaminas, grasas) desde cero. Los científicos están tratando de aprovechar esta capacidad para crear diferentes materiales para diferentes propósitos.

Algas como combustible

Extraemos combustibles fósiles de fuentes no renovables. Esto significa que los combustibles fósiles eventualmente se acabarán en este planeta. Además, los combustibles fósiles liberan altos niveles de dióxido de carbono a la atmósfera.

Los biocombustibles se pueden producir y, por lo tanto, son renovables, lo que significa que es poco probable que alguna vez tengamos escasez de biocombustibles. Además, estos combustibles no liberan CO2 adicional a la atmósfera.

El biodiésel generalmente se compone de aceites vegetales, pero la investigación y el desarrollo recientes han llevado a la producción de combustible a partir de algas. Cuando los aceites (lípidos) de las algas sufren reacciones químicas, forman biodiesel.

El biodiesel y los biocombustibles se pueden usar en motores regulares con modificaciones menores. Esto ayudaría a proporcionar una alternativa a la producción de energía eléctrica, que también depende en gran medida de los combustibles fósiles.

Dado que todos los países desarrollados ya cuentan con grandes sistemas para la producción de energía, esto les impediría reconstruir desde cero. Esto haría más sostenible la transición a otras energías renovables aún más ecológicas (solar, eólica, hídrica, hidroeléctrica).

Pero, ¿cómo es exactamente sostenible si todavía estamos quemando diésel?

A menudo usamos el término «carbono neutral» en relación con el cambio climático. Esto significa que la cantidad de dióxido de carbono liberado por la quema de combustibles es la misma que la cantidad de dióxido de carbono absorbido por los «sumideros de carbono» (cualquier cosa que absorba CO2, como los árboles).

El biodiesel sintetizado por algas absorberá CO2 de la atmósfera cuando se cultiven las algas. Esto significaría que la cantidad de dióxido de carbono que se usa para quemar el combustible se compensa con la misma cantidad que se usa para fabricarlo.

El biodiesel puede ser el área de mayor impacto para las algas en el futuro, pero eso no significa que los usos de las algas se limiten a los biocombustibles.

Algas como alimento

Los biocombustibles son solo una de las muchas aplicaciones mencionadas anteriormente. Las macroalgas ya se están consumiendo en todo el mundo. Por otro lado, las microalgas comienzan a comercializarse a nivel mundial como complementos alimenticios, debido a que poseen una alta concentración de lípidos, proteínas y vitaminas.

Las microalgas también se pueden manipular cuando se cultivan. Esto puede garantizar que contengan compuestos esenciales o beneficiosos en mayores cantidades. Si queremos que estas algas tengan más proteínas, todo lo que tenemos que hacer es alimentarlas con más proteínas. Lo mismo es cierto para todos los tipos de compuestos.

Las microalgas también pueden duplicar su biomasa muy rápidamente. Esto ayudaría a crear una gran cantidad de alimentos en cortos períodos de tiempo. Todos estos factores y más podrían ayudar a que las algas y los suplementos de algas sean los alimentos del futuro.

Las algas como medicina

Muchas especies de algas han mostrado potencial en la industria médica. Como se explicó anteriormente, contienen compuestos bioactivos y algunas especies de algas ya contienen compuestos antivirales. Las algas también se pueden manipular para crear compuestos que se pueden usar con fines medicinales. Pueden crear productos químicos para vacunas, anticuerpos y hormonas. ¡Las nanopartículas en algunas algas podrían incluso tratar el cáncer!

Hacer compuestos como este a gran escala podría tener un gran impacto en la industria biomédica. Además, aumentar la producción de estos compuestos podría reducir el costo de los medicamentos, lo que haría que la atención médica fuera más asequible.

Conclusión

Aunque hemos discutido los usos futuros de las algas, todavía tenemos problemas hoy. Aunque el potencial es infinito, no es del todo posible. El costo de hacer estos productos es bastante alto. No solo eso, sino que esos productos no pueden producirse en cantidades lo suficientemente altas como para perturbar significativamente sus mercados relevantes.

Afortunadamente, estos problemas se resolverán pronto. La investigación y el desarrollo se llevan a cabo todos los días para impulsarnos hacia un futuro más brillante y más sostenible, ¡y las algas podrían ser una gran parte de ello!

Cristy

Somos entusiastas de los temas científicos, del estudio y el conocimiento. Traemos para ti los casos más curiosos de la ciencia y como pueden ayudarte. Preguntas y respuestas que quizás alguna vez te has hecho, están aquí.

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